Du grec haïresis, arrachement. Le mot fut d’abord un synonyme de schisme (de schisma, déchirure) ; puis il désigna toute conception qui s’égare parce qu’elle sépare une ou plusieurs vérités de foi du contexte organique de leur ensemble ; enfin le mot désigne les séparations produites par une erreur doctrinale grave et opiniâtre. Les différentes écoles gnostiques semblent avoir compté parmi les premières hérésies.